Les maladies dont nous parlons le plus

L’âge avancé est généralement considéré comme la période de la maladie, mais des études ont montré que seulement 17 % des personnes âgées souffrent de graves problèmes de santé dans la mesure où elles ne sont pas autosuffisantes. Parmi les maladies chroniques les plus fréquentes figurent celles qui affectent le système ostéo-musculaire, en particulier chez les femmes, suivies des maladies respiratoires, circulatoires, nerveuses, visuelles et auditives.

Parmi les formes de décomposition mentale, certaines peuvent être considérées comme normales pour l’âge (vieillissement physiologique) alors que d’autres sont définitivement pathologiques. Le déclin des fonctions cognitives est généralement progressif et concerne principalement les capacités mnémoniques (troubles de la mémoire au détriment de la capacité à réparer et à reconstituer) auxquelles s’ajoutent des problèmes de langage et de compréhension.

Le problème de la dégradation de la mémoire ou, mieux encore, de la diminution de sa capacité mérite d’être étudié plus avant. Les raisons en sont multiples et les chercheurs les retracent dans une perte globale de plasticité, typique des personnes âgées, dans les processus de fixation et d’enregistrement qui deviennent plus lents et plus difficiles et, enfin, dans les modifications du système nerveux en général et des cellules nerveuses en particulier. C’est une expérience commune que les personnes âgées ont, cependant, un bon souvenir des événements passés, alors que ce sont les événements récents qui sont perdus de façon confuse et intermittente ; ceci peut peut-être s’expliquer par le fait que la mémorisation a eu lieu dans des périodes où les cellules nerveuses étaient plus nombreuses et intactes et donc plus réceptives sur le plan fonctionnel.

La maladie d’Alzheimer, dont on entend malheureusement souvent parler, est une maladie du système neurologique qui résulte d’une destruction généralisée des neurones qui contrôlent les fonctions supérieures du cortex cérébral ; cette perte affecte la mémoire, l’attention et la concentration et, aux stades plus avancés, les personnes atteintes deviennent incapables de parler et, plus tard, de comprendre, reconnaître et stimuler les gens. Les comportements changent et la personne n’est plus capable d’accomplir les tâches quotidiennes les plus simples ; cette forme de démence, qui dure une dizaine d’années, traverse plusieurs niveaux, ne conduit pas en elle-même à la mort, mais c’est souvent l’éventail des complications possibles, comme la malnutrition, les infections, la pneumonie et les maladies cardiovasculaires, qui le détermine. L’ostéoporose, qui touche massivement la population féminine, est une altération dégénérative des os, caractérisée par une diminution du tissu osseux. Cette maladie peut être associée à diverses maladies, troubles hormonaux, carences alimentaires, formes héréditaires et prise chronique de certains médicaments. Les femmes, comme nous l’avons mentionné plus haut, sont touchées plus tôt en raison des déséquilibres hormonaux résultant de la ménopause.

L’apparition de symptômes de douleur dans la colonne vertébrale est liée à la présence de micro-fractures, qui peuvent conduire à l’effondrement des corps vertébraux. Dans les stades plus avancés de la maladie, il peut même suffire de soulever un poids mal ou de trébucher en marchant pour provoquer une fracture du col du fémur. La thérapie, qui n’est pas capable de guérir l’ostéoporose, mais seulement de ralentir le processus, est basée sur l’administration de calcium. La maladie thyroïdienne doit toujours être prise en compte en cas de diminution des performances psychophysiques d’une personne âgée : l’hypothyroïdie, en effet, n’est pas rare comme cause de capacité intellectuelle réduite et de paresse progressive de la personne.

Enfin, le diabète sucré est l’une des maladies les plus fréquentes chez les personnes âgées, en raison de l’appauvrissement progressif de la fonction pancréatique. Pour cette raison, une alimentation correcte, avec une attention particulière à la quantité de vin et d’alcool, est d’une importance fondamentale.

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